Liquidity Pools ¿Qué son y cómo funcionan?

Las liquidity pools o reservas de liquidez son una tecnología esencial en el actual ecosistema de finanzas descentralizadas o DeFi.

Por una parte, permiten a los usuarios de los exchanges descentralizados intercambiar sus monedas de forma rápida y sencilla. Por otra, permiten a cualquier persona ganar dinero de forma pasiva convirtiéndose en inversor como un proveedor de fondos de estas pools.

Liquidity pool, tecnologia clave en el ecosistema defi

Pero, ¿Qué son exactamente estas liquidity pools? ¿Cómo funcionan? ¡Veámoslo! 

¿Qué es una Liquidity Pool?

Las liquidity pools son grandes cantidades de fondos almacenados dentro de Smart Contracts a disposición de un exchange descentralizado o DEX. Estos fondos se utilizan para facilitar el trading a los usuarios del exchange, proveyendo liquidez de criptomonedas.

Usuarios de un DEX compraventa en una pool

Cada una de estas reservas de liquidez generalmente contiene cantidades de dos tokens, lo que se llama el trading pair de la pool. El valor de cada una de estas monedas siempre tenderá a ser equivalente al de la otra. La pool tendrá el 50% de su valor en un activo y el otro 50% en el otro. Más adelante veremos qué estrategias se siguen para mantener esto, pero por ahora con saber esto nos vale.

50 50 el trading pair en la lp, busd y eth

Imaginemos una liquidity pool basada en el par ETH – BUSD en un momento en el que 1 Ether equivale a 1.500 dólares. Si en ese caso tuviésemos un total equivalente a 600.000 dólares en la pool, se distribuiría en 300.000 Binance USD y 200 Ethers.

Esto permite a cualquier usuario del exchange comprar o vender Ethereum a cambio de BUSD de forma sencilla y en cualquier momento.

Reparticion de fondos en una liquidity pool, mitad y mitad

Estas piscinas de liquidez son muy populares en el ecosistema DeFi, siendo introducidas por primera vez por el protocolo Bancor. Su mayor popularidad llegó de la mano de Uniswap. Otros grandes exchanges que utilizan este sistema en el blockchain de Ethereum son SushiSwap, Balancer o Curve.

No sólo existen liquidity pools sobre el protocolo ERC-20 de ethereum, sino también en otros blockchains como el de Binance. Aquí encontramos pools con tokens BEP-20, en exchanges de gran popularidad como PancakeSwap, BakerySwap o BurgerSwap.

Reservas de liquidez: Alternativa a los order books

Para entender el porqué de las Liquidity Pools es necesario entender la alternativa tradicional, que son los libros de órdenes u order books. Ese sistema, es el utilizado por plataformas de finanzas centralizadas como exchanges clásicos o brokers de acciones.

El funcionamiento de este sistema es sencillo, consiste en poner de acuerdo a vendedores y compradores de un mismo activo para ejecutar el intercambio.

Veamos un ejemplo ilustrativo sencillo, siguiendo de nuevo la situación del par Ethereum / Binance USD.

El libro de órdenes contendrá todas las intenciones de compra de los usuarios interesados en comprar ETH con BUSD. Podríamos tener algún usuario interesado en comprar 1 ETH por 1,499 USD, otro usuario que estaría dispuesto a comprar 0.5 ETH por 1,495, y otro grupo de usuarios dispuestos a comprar un total de 10 ETH por 1,490 BUSD.

Por parte de la venta, tendríamos también varios usuarios interesados en vender, en este caso por precios ligeramente más elevados. En este ejemplo, tenemos un usuario dispuesto a vender 2 ETH por un precio de 1,500 BUSD cada uno, otro usuario que querría vender 3 ETH por 1,505 y otro usuario que quiere vender 0.2 ETH a 1,507 BUSD. Una imagen vale más que mil palabras:

order book de ejemplo previo a actualización

En este escenario podemos determinar que el precio de compra de ETH es de 1,500 USD, ya que esta es la orden de venta más baja, mientras que el precio de venta es de 1499, debido a que existe un usuario con quien podríamos ejecutar la orden por ese precio.

Si en este punto llegase un usuario con intención de vender 2 ETH a 1,495 usd, ejecutaría su intención contra la primera de compra a 1,499 de forma completa, y contra la segunda de 1495 de forma parcial. Tras esta acción, se mantendría el precio de compra a 1,500 BUSD (2 ETH)y se actualizaría el precio de venta a 1495 BUSD (0.5 ETH).

order book actualizado de ejemplo

Los libros de órdenes funcionan con un sistema llamado peer-to-peer, dado que los intercambios se llevan a cabo entre los monederos de los usuarios.

Por su parte, en el caso de las liquidity pools el sistema es peer-to-contract, ya que los usuarios intercambian criptomonedas directamente con el contrato, sin necesidad de otro usuario directamente dispuesto a ejecutar la orden de contrapartida.

Entonces, si los order books funcionan bien, ¿para qué hacen falta las pools de liquidez?

Inconvenientes de los order books en DeFi

Bien, aquí existen principalmente dos problemas:

  • El primero es la falta de usuarios dispuestos a intercambiar ciertos pares de monedas. Este problema afecta sobre todo a los pares de altcoins o monedas con un volumen de órdenes pobre debido a su baja popularidad. Si no hay usuarios dispuestos a vender, nadie podría comprar y viceversa.
  • El segundo y principal problema es que en un sistema de finanzas descentralizadas o DeFi debemos ejecutar sobre la blockchain cada interacción con el order book. A su vez cada una de estas interacciones con la cadena de bloques conlleva un coste de gas asociado: Crear una orden, gas; modificar una orden, gas; eliminar una orden, más gas.

Dado que este gas tiene un coste, se desincentiva fuertemente la creación de nuevas órdenes, lo que termina por paralizar el mercado por falta de liquidez.

desventajas order books en entornos defi

Características de las liquidity pools

Ya hemos visto qué son las liquidity pools, así como su popularidad como alternativa a los order books tradicionales. Veamos ahora en detalle cómo funciona una liquidity pool.

Empezaremos por ver de dónde salen estas cantidades de dinero almacenadas en las pools. Aquí es donde entra el concepto de liquidity provider o proveedor de liquidez. Como su propio nombre indica, estos usuarios prestan fondos a la pool para que ésta tenga liquidez. A cambio reciben lo que se llama LP tokens o Liquidity Pool tokens. Estos tokens reciben un pequeño porcentaje en forma de comisión cada vez que un usuario ejecuta una orden en la reserva de liquidez.

Las comisiones pagadas por los usuarios son bajas, pero si la pool ejecuta muchas órdenes, los proveedores pueden terminar generando una buena cantidad de dinero de forma pasiva solo por proveer liquidez.

Cualquier persona puede ser un liquidity provider y generalmente no hace falta un mínimo para participar. Las recompensas de la pool se distribuyen de forma proporcional al capital aportado.

liquidity provider, pieza clave del ecosistema que ayuda a ganar dinero

Para crear liquidez, generalmente es necesario aportar el mismo valor de cada una de las monedas del par. Sin embargo, muchas plataformas permiten añadir toda la liquidez en una sola moneda, aunque internamente lo que hacen es convertirlas de modo que se añade un 50% de cada moneda del par. En el ejemplo anterior, aportar 2 ETH a la pool supondría aportar 1 ETH + 1,500 Binance Dollars.

Si estás interesado en aportar liquidez para generar unos ingresos extra de forma pasiva, puedes hacerlo desde prácticamente cualquier DeFi, e incluso desde Binance. Anteriormente hemos visto las plataformas más representativas tanto en el protocolo ERC-20 como BEP-20, pero existen muchas más.

plataformas para participar en liquidity pools como inversor

Otra opción para generar dinero de forma pasiva con tus criptos a través de BlockFi, con APYs de hasta un 7.5%. Si te interesa, en este enlace puedes obtener hasta 250$ gratis al crearte una cuenta.

Desde el punto de vista de los usuarios que quieren comprar o vender tokens en una liquidity pool hemos visto que parece más ventajoso que los order books puesto que siempre hay monedas disponibles para convertir. En parte esto es así, aunque hay escenarios en los que un usuario necesita cambiar una gran cantidad de monedas. Ahí es donde puede haber dificultades utilizando una liquidity pool que no tenga suficiente liquidez.

Para entender esto, veamos qué estrategias siguen las reservas de liquidez para mantener una equidad en las dos monedas del par en cuestión.

Volvamos al ejemplo previo de la Liquidity Pool de ethereum y Binance USD. Recordemos que teníamos un total de 200 Ethers y 300.000 BUSD. Si un usuario quisiese comprar 1 ethereum, podría utilizar la pool y pagar el precio actual, 1,500$ más una pequeña comisión destinada a los proveedores de liquidez, por ejemplo del 0.1%. Es decir, que en total pagaría 1501.5 BUSD y obtendría 1 ETH.

Ahora bien, en este caso la liquidity pool ya no está al 50% – 50% si no que ahora dispone de 199 ETH y 301.500 BUSD:

¿Qué herramientas tiene una liquidity pool para incentivar el balance de ambos activos?, te puedes estar preguntando. La respuesta es el precio. Lo que la reserva de liquidez va a hacer es modificar el precio de compra ligeramente, de modo que sea más atractivo vender ethereum que comprarlo. Poniendo un precio, por ejemplo, de 1,503$ en lugar de 1,500$. De este modo estás atrayendo a más vendedores que a compradores, puesto que el precio de la pool está ligeramente por encima del precio de mercado.

Los detalles del algoritmo encargado de calcular el precio varían entre diferentes pools y pueden ser algo complejos, así que los dejaremos para un artículo posterior.

Por ahora comentaremos que cuanto mayor sea la compra, mayor será el impacto en el precio, teniendo en cuenta claro el tamaño de la pool. A esta diferencia de precio se le llama slippage.

Si por ejemplo en lugar de haber comprado 1 Ether, se hubiesen comprado 20, el slippage sería más elevado debido al mayor cambio en el precio. En ese escenario la pool tendría aproximadamente 180 ETH y 330.000 BUSD. Esto llevaría al precio a unos 1,540$ en lugar de 1,503$, lo que genera ya un incentivo considerable.

Pool desbalanceada al hacer compras grandes

Tenemos que tener en cuenta que nuestra pool es pequeña, por lo que pequeños cambios tienen un impacto elevado. Cuanto mayor es una pool, más difícil es causar un impacto en el precio. Es por esto que muchas plataformas incentivan a los proveedores de liquidez con tokens extra más allá de las recompensas obtenidas por las comisiones de los usuarios.

Arbitraje financiero con criptomonedas

Puedes estar preguntándote el porqué los usuarios no se aprovechan de estos escenarios con precios desajustados. Y la respuesta es que y tanto que se aprovechan. Aquí es donde entran los usuarios o sistemas que se dedican a hacer arbitraje financiero. Esto es, cuando un activo cotiza a precios diferentes en diferentes mercados, estas entidades, se dedican a comprar en el mercado donde está más barato para después vender otros mercados donde cotice a un precio más elevado. En realidad estas entidades son una pieza clave del ecosistema, ayudando a mantener precios similares en diferentes exchanges.

Desventajas y riesgos

Por último, no podemos olvidarnos de los potenciales riesgos de las liquidity pools. En otro artículo sobre smart contracts ya explicamos sus riesgos de forma general. En ese post mencionábamos los bugs o fallos en el contrato inteligente entre otros. La liquidity pool la gestiona un Smart Contract por lo que estos riesgos aplican también en este caso. Si quieres refrescar conceptos sobre Smart Contracts o contratos inteligentes puedes revisar este artículo.

Impermanent loss en liquidity pools

Además de los riesgos genéricos de los contratos inteligentes, existe un concepto llamado Impermanent Loss o Pérdida impermanente. Esto ocurre cuando el precio de los activos varía mucho con respecto a cuando se insertaron en la liquidity pool. A mayor variación de precio entre sí, mayor impermanent loss. Veamos un ejemplo.

pool inicial 300k usd y 200 eth

Pongamos la misma liquidity pool anterior, 200 ETH y 300.000 BUSD, con el precio de ETH a 1.500 usd la unidad. Un pequeño proveedor de liquidez puede haber metido recientemente 1 ETH y 1.500 USD.

Imaginemos ahora que un par de usuarios influyentes ponen un par de tweets y hacen que el mercado empuje el precio del ETH hasta los 6.000 USD. Esto hará que las operaciones de arbitraje rebalanceen la pool, que venderá ETH y comprará BUSD. En esta situación, la pool pasaría a tener 100 ETH y 600.000 BUSD. La participación actual de este pequeño proveedor de liquidez sería ahora de 0.5 ETH y 3.000 BUSD lo que equivale a un total de 6.000$.

En términos absolutos, esto es más de lo que inicialmente proveyó a la pool, que fue un total de 3,000 USD (1 ETH a 1.500 USD y otros 1.500 BUSD), habiendo doblado su inversión.

Sin embargo, es menos de lo que hubiese obtenido si hubiese mantenido los activos originales, puesto que tendría 1 ETH y 1.500 BUSD, lo que en este momento equivaldría a 7.500 USD, un total de 1.500 USD más que en el caso de la liquidity pool.

Si en este punto nuestro inversor decidiese sacar su participación de la liquidity pool, este impermanent loss pasaría a materializarse, siendo ahora una pérdida permanente.

Este ejemplo es muy simplista y no estamos teniendo en cuenta que durante el tiempo transcurrido, nuestro pequeño inversor ha estado cobrando comisiones por el servicio ofrecido, que en muchos casos puede compensar esta pérdida. Aún así la situación ejemplifica el concepto del impermanent loss.

En el caso de activos muy volátiles, este impermanent loss puede superar el beneficio generado con las comisiones. Lógicamente cada uno tiene que hacer sus propios análisis, pero en este caso es preferible apostar por pares que consideremos menos volátiles y como siempre sólo invertir en activos fuertes en los que confiemos.

Decirte también que si te interesa el contenido de este artículo de una forma un poco más didáctica, te dejo un vídeo donde lo explica a la perfección.

Por último te pregunto a ti, ¿Qué te parece este concepto de Liquidity Pools? ¿Estás invirtiendo o considerando invertir como proveedor de liquidez? ¡Déjamelo en los comentarios!

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